NFL 2012: 10 apuntes del arranque de la temporada

Por fin, la NFL está de vuelta. Gigantes de Nueva York y Vaqueros de Dallas dan comienzo hoy a la temporada 2012 de la mejor liga del mundo. Los otros 30 equipos esperarán hasta el domingo para entrar en acción, pero para el aficionado del futbol americano eso poco importa: hoy es día de fiesta.

A continuación, mis 10 apuntes del arranque de la temporada:

1) Gigantes campeones, pero no favoritos
Por segunda vez en cinco temporadas, los Gigantes de Nueva York alcanzaron su tope en el momento más oportuno y se alzaron con una nueva victoria en el Super Bowl ante los Patriotas de Nueva Inglaterra. Sin embargo, como en 2008, Eli Manning y compañía no arrancan la campaña como favoritos para defender su corona exitosamente.

Los Gigantes pagan 23 a 1 en los momios para conquistar el próximo Super Bowl, debajo de nueve equipos.

2) Green Bay, a quitarse la espina
Hubo un momento en la temporada pasada en que los Empacadores parecían encaminados a una temporada invicta, tal era su superioridad sobre sus rivales semana a semana. Sin embargo, los Jefes de Kansas City expusieron sus puntos débiles a dos partidos del final del calendario regular y los Gigantes lo aprovecharon para eliminarlos contundentemente en la ronda divisional.

Aaron Rodgers vuelve por la revancha en este 2012 y los de verde y amarillo parten como principales favoritos para recuperar el título de la Conferencia Nacional y sumar su segundo Super Bowl en tres años. Las apuestas los colocan 6.5 a 1.

3) La Americana es de los Patriotas…
Otros que quieren revancha son Bill Belichick y Tom Brady, cuya sequía de títulos ya llega a ocho años y no están dispuestos a dejarla crecer. Para esto los Pats se han reforzado hasta los dientes, añadiendo a su ya temible ofensiva una amenaza a lo profundo como Brandon Lloyd y enfocando todo su draft en reforzar su endeble defensiva.

La mayor interrogante de Nueva Inglaterra es la línea ofensiva, que perdió a su tackle izquierdo Matt Light, quien decidió retirarse, y aún está a la espera de conocer la decisión del guardia derecho Brian Waters, que aún no reporta con el equipo y no ha comunicado oficialmente si volverá más adelante o también colgará los tenis. Pese a ello, los Pats parecen tener las armas suficientes para volver al partido grande.

4) …si Houston no dice otra cosa
A los tradicionales favoritos se une una potencia emergente: los Texanos de Houston. El año pasado ya dieron muestra de ser un contendiente, pero las lesiones de Matt Schaub y Andre Johnson descarrilaron la ofensiva en el cierre de la temporada. Ahora ambas estrellas vuelven al 100 por ciento, listos para dar el paso definitivo hacia el título.

La defensiva perdió a Mario Williams, quien emigró a los Bills de Buffalo, pero eso poco debe afectar. A final de cuentas, Williams quedó fuera por lesión muy temprano en la campaña 2011 y su ausencia apenas se notó; de hecho, la defensiva tuvo mejores números a partir de su ausencia.

5) Los 49’s de San Francisco y unas expectativas demasiado altas
Otra apuesta común para el Super Bowl son los 49’s, quienes el año pasado se perdieron el Super Bowl por dos errores de su regresador de patadas suplente en la final de Conferencia ante los Gigantes. Ahora, con un cuerpo de receptores reforzado y la base del año pasado, son el pick favorito de mucho para llegar al último domingo de la temporada.

Sin embargo, hay dos factores que me hacen dudar de los 49’s: 1) pocos recuerdan que en 2011 fueron por mucho el equipo ‘sorpresa’ de la NFL tras un largo ciclo de decepciones, pero rara vez esta clase de equipos da un segundo salto hacia delante la temporada siguiente; 2) para llegar y ganar el Super Bowl se necesita un mariscal de campo de élite… y la última vez que revisé San Francisco sigue teniendo en los controles a Alex Smith.

6) Peyton Manning no será un éxito instantáneo en Denver
Tras perderse toda la temporada 2011 por sus lesiones en el cuello, Manning tratará de reeditar el mágico final de carrera de John Elway con los Broncos de Denver. Con 36 años de edad, un equipo aun en reconstrucción y cuatro operaciones a cuestas, se ve poco probable que pueda ganar su segundo anillo de Super Bowl.

7) Los Jets de Nueva York, ¿crónica de un desastre anunciado?
Los pupilos de Rex Ryan han sido grandes protagonistas de la pretemporada, pero por las razones equivocadas. Al vestidor roto del año pasado lo ha sustituido el circo mediático de Tim Tebow y una presión innecesaria sobre Mark Sánchez, a quien ya se le escapó un comentario en el sentido de que quien hoy es aún su suplente está en el equipo simplemente para vender boletos.

8) Última llamada para Tony Romo
Al mariscal de campo de los Vaqueros de Dallas se le termina el tiempo para demostrar que puede conducir a su equipo a nuevos días de gloria. Con Brandon Carr y Morris Claiborne como refuerzos en la defensiva secundaria, Romo y la ofensiva tendrán el apoyo que les faltó en años anteriores. Es hora de dejar de ser un simple QB de grandes números y empezar a acumular victorias en enero.

9) Andrew Luck y Robert Griffin, ¿los nuevos Manning y Leaf?
Las dos primeras selecciones del draft han generado expectativas como pocas veces antes en el reclutamiento colegial, quizá desde 1998, cuando Peyton fue tomado por los Potros de Indianápolis y Ryan Leaf fue seleccionado por los Cargadores de San Diego. Manning convirtió a los Potros en una potencia y va camino al Salón de la Fama, Leaf es uno de los peores busts de la historia. ¿Cuál es el destino de Luck y Griffin?

10) ¿Y las cebras?
Los aficionados estamos felices de que la temporada por fin comience, pero queda ese negrito en el arroz que es la ausencia de los árbitros de primer nivel. La liga y el sindicato siguen sin llegar a un acuerdo, por lo que seguiremos viendo a las cebras de reemplazo que tantos errores cometieron en la pretemporada. Ojalá no sean decisivos para el resultado del partido de hoy ni ningún otro.

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