NFL 2011: 10 apuntes de la Semana 3

1. El Dream Team tiene un comienzo de pesadilla

Las Águilas de Filadelfia se convirtieron en favoritos automáticos al Super Bowl tras varias adquisiciones de mucho peso en la pretemporada: Nnamdi Asomugha, Dominique Rodgers-Cromartie, Jason Babin, Cullen Jenkins, Ronnie Brown y Vince Young convirtieron a los pupilos de Andy Reed en el Miami Heat de la NFL.

Y tal como la quinteta de Florida en la NBA, el cuadro de Filadelfia está batallando mucho en este comienzo de temporada, en el que marcha con marca de 1-2 tras perder con los Halcones de Atlanta y los Gigantes de Nueva York.

La línea ofensiva es probablemente el mayor problema de las Águilas, al no poder brindarle a Michael Vick la protección necesaria, lo que se ha traducido en intenso castigo para el mariscal de campo. A esto hay que sumar que la defensiva secundaria de ensueño (Asomugha, Rodgers-Cromartie y Asante Samuel) ha tenido un comienzo terrible, siendo superada una y otra vez.

 

2. Buffalo pasa la prueba de fuego

Se terminó el dominio patriota. Tras 15 derrotas consecutivas y pese a verse abajo 21-0 en la primera mitad, los Bills de Buffalo vinieron de atrás para interceptar cuatro veces a Tom Brady y llevarse la victoria por 34-31, permaneciendo así como uno de los tres invictos de la NFL junto a Green Bay y Detroit.

Una cosa era vencer a Kansas City y Oakland, otra muy distinta superar a uno de los favoritos al Super Bowl. A sus 30 años, Fred Jackson está convertido en uno de los mejores corredores de la NFL; Ryan Fitzpatrick, el mariscal que por años fue conocido simplemente por ser egresado de Harvard, está jugando a nivel prácticamente de élite.

Y sin embargo, algo no encaja. ¿Son de verdad estos Bills? Aún no estoy convencido. De hecho, entre los equipos “sorpresa” de este arranque de temporada, creo que son uno de los principales candidatos a perder gas en los próximos meses.

 

3. Pittsburgh gana, pero las dudas se acumulan

Hasta el año pasado una victoria por tres puntos sobre los Potros de Indianápolis (en Indianápolis) habría sido motivo de satisfacción y prueba de fortaleza para cualquier equipo.

Pero sin Peyton Manning, con Kerry Collins saliendo del juego por lo que aparentemente fue una conmoción y el terrible Curtis Painther en los controles de la ofensiva de los Potros en la recta final, resulta increíble señalar que los Acereros de Pittsburgh a duras penas rescataron el triunfo.

Primero en la derrota ante los Cuervos de Baltimore y ahora con esta victoria sobre la hora, los campeones defensores de la Conferencia Americana siguen dando motivos para la duda.

¿La edad finalmente alcanzó a la defensiva? ¿La línea ofensiva ya no puede funcionar a base de parches? ¿Puede Ben Roethlisberger echarse al equipo al hombro ante tantas áreas problemáticas?

 

4. San Luis, ¿el favorito en la NFC Oeste?

La NFC Oeste es sin duda la peor división en la liga. El año pasado la ganaron los Halcones Marinos de Seattle con marca de 7-9 y para esta temporada ninguno de los equipos hizo mucho por fortalecerse.

Parecía terreno fértil para los Carneros de San Luis, que con Sam Bradford en los controles dieron un importante salto de calidad la temporada pasada (7-9 final, contra seis victorias en los tres años anteriores combinados).

Sin embargo, San Luis sigue sin conocer la victoria en 2011. No sólo eso, el margen de sus derrotas (ante Águilas, Gigantes y Cuervos) se ha ido incrementando semana a semana; contra Baltimore se trató simplemente de una paliza.

Por otra parte, ésta sigue siendo la NFC Oeste, así que los Carneros podrían recuperase si ganan sus juegos divisionales. La verdad sea dicha, no sería raro que tengamos campeón divisional con marca perdedora por segundo año consecutivo.

 

5. Ojo con Cleveland y Oakland

El arranque de Detroit y Buffalo ha robado la atención de expertos y aficionados, pero hay otros dos equipos que también parecen en la ruta de dejar la mediocridad y volverse competitivos. Los Cafés de Cleveland y los Raiders de Oakland marchan con marca de 2-1 y de momento aparecen en el panorama de playoffs.

Cleveland aprovechó encuentros contra Indianápolis y Miami para sumar sus primeros triunfos, no precisamente rivales de mucho peso. La ventaja para los Cafés es que en sus próximos ocho partidos sólo se medirán a un equipo que alcanzó los playoffs la temporada pasada: los Halcones Marinos de Seattle.

Si logran aprovechar ese calendario sencillo para una marca de, digamos, 8-3, tendrán posibilidades. Si no, la cosa se complica muchísimo, pues cuatro de sus últimos cinco juegos son contra Baltimore y Pittsburgh.

Oakland ganó un encuentro cerrado contra los Broncos de Denver y luego perdió en los últimos segundos contra Buffalo, pero el domingo dieron una gran exhibición al derrotar a los Jets de Nueva York.

Darren McFadden se ha vuelto el motor de los malosos, sumando yardas y anotaciones a raudales. Además, el receptor novato Denarius Moore ha sido una revelación en los últimos dos partidos, primero con 146 yardas y un touchdown ante Buffalo y el domingo con una acarreo en jugada reversible para 23 yardas y anotación frente a los Jets.

 

6. Los Texanos no han dado el salto

Se ha vuelto una costumbre en los últimos años esperar que los Texanos de Houston por fin den el salto de calidad y se conviertan en contendientes en la AFC Sur.

Tras aplastar a los Potros y vencer a los Delfines, parecía que por fin el cuadro texano podría tomar control de su división, pero ante los Santos de Nueva Orleáns aparecieron nuevamente las carencias de siempre.

Houston una vez más dejó ir una ventaja importante (26-17 al arranque del último cuarto) ante un rival de peso para terminar cayendo 40-33. La defensiva fue una coladera, especialmente en los minutos finales, mientras que la ofensiva dejó escapar muchas oportunidades para anotar: en cinco viajes a la zona roja, los Texanos debieron conformarse con apenas un touchdown y cuatro goles de campo.

 

7. A este paso, Jay Cutler y Matt Ryan no van a llegar al final de la temporada

Jay Cutler y Matt Ryan son dos de los mariscales jóvenes más talentosos en la liga y sus equipos (Osos de Chicago y Halcones de Atlanta) lucen como fuertes candidatos a llegar a playoffs. Sin embargo, con la paliza que ambos están recibiendo partido tras partido, es poco probable que resistan hasta el final de la temporada.

Cutler encabeza la liga en capturas con 14, empatado con Tarvaris Jackson de Seattle, mientras que Ryan acumula 13. Pero no son sólo las capturas: Cutler ha sido golpeado en 22 ocasiones y Ryan en 24, sólo superados por Tarvaris (28) y Sam Bradford (30).

Se trata de un punto débil imperdonable para un equipo contendiente. El propio Cutler ya admitió esta semana que lanza varios pases más rápido de lo que debería, lo que afecta su precisión, porque mentalmente está predispuesto a tratar de escapar al golpe.

 

8. Chris Johnson ya cobró… pero no corre

Una de las historias más importantes de la pretemporada fue el holdout de Chris Johnson, el corredor estrella de los Titanes de Tennessee. Finalmente, a pocos días del arranque de la campaña, Johnson firmó una extensión de contrato por más de 50 millones de dólares hasta 2016 (detalles aquí).

El pequeño detalle es que Johnson está desaparecido esta temporada. En tres partidos acumula 98 yardas en 46 intentos, para un lamentable promedio de 2.1 yardas por acarreo, la mitad de lo que sería una cifra apenas aceptable para un corredor de su categoría (y contrato).

Chris no está solo. Frank Gore y DeAngelo Williams, que también firmaron millonarias extensiones con San Francisco y Carolina, han tenido también un comienzo de campaña para llorar.

 

9. Hola NFL, me llamo Torrey Smith

Probablemente no ha habido una mejor presentación en la NFL que el de Torrey Smith, receptor egresado de Maryland a quien los Cuervos de Baltimore seleccionaron en la segunda ronda del draft de este año.

En la primera recepción de su carrera, Smith se escapó 74 yardas para darle la ventaja a Baltimore sobre los Carneros de San Luis. La segunda atrapada fue también para touchdown, esta vez de 41 yardas. El tercer pase fue también hasta las diagonales, de 18 yardas. Las tres recepciones fueron en el primer cuarto del partido.

Torrey se convirtió de inmediato en una sensación, además de ser el pick favorito en waivers de todas las ligas de Fantasy existentes. ¿Podrá mantener el nivel en su próximo partido?

El rival es ni más ni menos que los Jets de Nueva York, así que no sería raro ver a Smith enfrentarse a Darrelle Revis, el mejor esquinero de la liga.

 

10. Lo importante no es el comienzo, sino cómo se termina

En este momento los 12 equipos que avanzarían a los playoffs son Buffalo, Baltimore, Houston, Oakland, Nueva Inglaterra y Tennessee por la AFC y Green Bay, Detroit, Dallas, Washington, Tampa Bay y San Francisco por la NFC.

Entre los equipos que estarían eliminados tenemos a Filadelfia, Atlanta, Pittsburgh y San Diego, cuatro de los candidatos más sólidos al Super Bowl.

El panorama de playoffs seguramente cambiará bastante en las próximas semanas y es muy importante tener esto presente. El éxito en septiembre es simplemente un buen punto de partida, pero no dice mucho sobre las verdaderas posibilidades de cada equipo en la temporada.

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